到目前为止,讨论的对象主要是所谓的“私人物品,即那些在普通的市场上常见的物品、例如,用于吃的水果、用于穿的衣服,以及火车上的座位等等。私人物品具有两个鲜明的特点。第一是“排他性”:只有对商品支付价格的人才能够使用该商品;第二是竞用性”,如果某人已经使用了某个商品(如某一火车座位),则其他人就不能再同时使用该商品。实际上,市场机只有在具备上述两个特点的私人物品的场合才真正起作用,才有效率

  然而,在现实的经济中,还存在着许许多多不满足排他性或竞用性特点的物品。如果一件物品不具有排他性,即无法排除一些人“不支付便使用”,则它毫无疑问就会带来外部影响,并造成市场机制的失灵。“国防”和“海鱼”是缺乏排他性的两个生动例子,一个公民即使拒绝为国防支付,也可以享受国防的好处;同样,我们也很难阻止渔民自由地在公海上捕海鱼。“国防”和“海鱼”的区別在于“竞用性”方面。容易看到,国防除了不具有排他性之外,同时也不具有竞用性。例如,新生人口一样享受国防提供的安全服务、但原有人口对国防的“消费”水平不会因此而降低。从某种程度上讲,道路和电视广播等等也与国防一样既不具有排他性也不具有竞用性。在达到一定点之前,道路上多一辆汽车不会妨码原有汽车的行驶;某个人打开电视广播同样不会影响其他人收听。另一方面,“海鱼”则毫无疑问是“竞用性”的:当某个人捕捞到一些海鱼时,其他人所可能辅捞到的海鱼数量就减少了。

  通常把国防这样一类既不具有排他性也不具有竞用性的物品叫做公共物品,而把海鱼这样一类只不具有排他性但却具有竞用性的物品叫做公共资源。公共物品和公共资源可以看成是外部影响造成市场机制失灵的两个特殊例子

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